Les Alpes centrales

Une région spectaculaire avec des rivières en eau vive et de superbes lacs naturels surplombés par des pics enneigés et des alpages tapissés de fleurs.

Situé dans un cadre montagneux sublime et à proximité d’un château de conte de fées, le Lac d’Annecy est peut-être le lac de baignade le plus connu en France. Ses eaux ont une couleur bleu turquoise et des sources souterraines chaudes leur assurent une température agréable.

Avec tant à offrir, le Lac d’Annecy est très populaire et une bonne partie de ses rives sont exploitées. Pour vous rendre dans ses parties plus sauvages, suivez un sentier à travers bois jusqu’au promontoire du Roc de Chère 11 où les falaises plongent dans des eaux profondes. Ici vous pouvez nager, faire de la plongée avec tuba et sauter des rebords des falaises tandis que le soleil se couche sur le lac. Vous trouverez également plusieurs aires de plage officielles. La plage d’Angon 11B notamment est l’un des plus beaux endroits avec sa vue sur le Château d’Annecy.

La région autour du lac vaut aussi la peine d’être explorée. Dirigez-vous vers les Gorges du Fier 12, le Lac du Bourget 12B et visitez le Chéran qui coule depuis le Massif des Bauges vers le sud 12A. Vous pourriez également envisager une escapade à la Cascade de la Belle Inconnue, un endroit reculé au nom attrayant. Selon la légende, une superbe jeune fille venait nager ici, bien que d’autres sources suggèrent que la cascade a été baptisée de la sorte en l’honneur d’une nymphe enchantée qui s’est perdue dans les bois. J’ai plongé dans ses eaux de jade et j’ai levé les yeux pleins d’admiration sur la chute sculptée dans la roche surplombant le bassin, captivé par ces histoires et l’ambiance mystérieuse de la forêt.

En prenant la direction du sud, passé les pics élevés et les stations de ski du Massif de la Vanoise pour pénétrer dans le Massif des Écrins, les possibilités de baignades sont plus limitées. Les lacs d’altitude sont trop froids et les cascades, bien qu’impressionnantes, forment rarement des bassins en raison de la nature meuble de la roche sédimentaire. Toutefois, dans les contreforts est des Écrins, au sud des remparts de la citadelle de Briançon, il y a plusieurs ruisseaux de montagne et lacs glaciaux à explorer le long de la Durance. Le Couleau 13est le parfait torrent de montagne avec des chutes et des bassins – nombre d’entre eux ont été élargis par les baigneurs qui construisent des barrages de rochers. Le Canyon du Fournel 15Aà L’Argentière-la-Bessée est situé à proximité des ruines de la vieille mine d’argent. Ses larges toboggans sculptés en font une destination populaire parmi les adeptes du canyoning. Les tunnels abandonnés de la mine, qui a été exploitée pendant plus de mille ans, s’étendent sur plus de 20 kilomètres sous terre. La vallée adjacente à Freissinières est parfaite pour les pique-niques et pour patauger. À sa tête vous trouverez deux hautes cascades en son sommet 14B, mais les lacs naturels de la vallée restent les meilleurs endroits de baignade. À La Roche-de-Rame, on en compte deux situés de chaque côté de la Durance. Le premier n’est entièrement inexploité 15, l’autre dispose d’un café et d’un camping 14. Ces lacs ont été formés par des rochers et des débris laissés sur place lors du retrait des glaciers il y a quelque dix mille ans et tous deux offrent des eaux bleu clair exquises dans lesquelles se reflètent les pics montagneux environnants.

Au cœur de la vallée, la Durance est jeune et sauvage, alimentée par la fonte des neiges toute l’année. Les rapides se succèdent les uns après les autres sur le trajet vers la vallée, un sillon d’un bleu iridescent ponctué de plages gris argenté. Nous avons essayé de nager à un endroit 13A dans l’eau glacée, mais la rivière vous entraîne très rapidement, vous devez donc prévoir où vous allez sortir. La rivière est très populaire parmi les kayakistes, les passionnés de rafting et, plus récemment, les adeptes de l’hydrospeed. Ce dernier sport consiste à descendre une rivière équipé d’une combinaison et d’un casque en s’accrochant à un grand flotteur qui sert en partie à se diriger et à repousser les rochers qui encombrent le lit de la rivière. Ce sport enivrant repousse la baignade sauvage dans ses limites extrêmes. Si vous avez l’occasion de trouver un groupe organisé, vous devez vraiment essayer l’hydrospeed.

Les Alpes offrent plusieurs grands lacs naturels, comme le Lac d’Annecy, le Lac du Bourget et le Lac Leman, ainsi que d’autres lacs artificiels impressionnants qui ont été apprivoisés pour produire de l’hydroélectricité et empêcher les inondations. La Durance termine sa course dans le Lac de Serre-Ponçon, le plus grand lac artificiel de France, régulièrement inspecté à l’aide d’un sous-marin. La proposition de construire un barrage a émergé au milieu du 19e siècle à la suite d’inondations dévastatrices dues à la fonte des neiges, mais la construction ne sera achevée qu’en 1961. Tandis que la vallée se remplissait d’eau, de nombreux villages ont été perdus ou partiellement submergés; un viaduc 16Cet un cimetière (à présent déplacé à proximité d’excellentes plages de baignade) 16 persistent. Heureusement, la petite chapelle de Saint Michel avait été bâtie au sommet d’une colline et trône désormais seule sur un minuscule îlot – une destination parfaite pour une baignade plus longue 16D.

Notre exploration s’est poursuivie au nord-ouest, sur le long du flanc ouest du Massif des Écrins (Lac Lauzan) 17en suivant le cours du Drac. Cette rivière compte quatre grands barrages et lacs, dont deux sont idéaux pour la baignade : le Lac de Monteynard-Avignonet 18Aet le Lac du Sautet 18. Pénétrant dans le Parc naturel régional du Vercors, nous avons également exploré, à la nage notamment, les cascades des Gorges du Furon à la périphérie de Grenoble, une région célèbre pour les grandes Cuves de Sassenage. Là, une rivière souterraine émerge de l’entrée de la grotte et s’écoule dans les bois à gauche de l’un des gouffres les plus profonds au monde, le Gouffre Berger dans le massif du Vercors. Ce gouffre a été exploré jusqu’à une profondeur de 1 200 mètres. On pense que les anciens passages et galeries ont inspiré la description que fait Dante de l’enfer dans La Divine Comédie.

Vers le nord, dans le Parc du Vercors, la Chute de la Druise 20, l’une des plus impressionnantes chutes de France, plonge dans une profonde fissure dans les contreforts couverts de mousse. Vers le sud, située entre les Alpes et la Provence, la vallée de la Drôme est une région relativement tranquille. La Drôme offre aussi d’agréables plages, notamment Mirabel-et-Blacons 22 et Sainte-Croix 22A, en dépit de la présence constante de la route. Plus en amont, le Saut de la Drôme a été le théâtre jadis d’une chute massive de rochers qui a créé le Chaos du Claps, un amas de gros rochers qui dévie le cours naturel de la rivière. On y trouve une via ferrata populaire, ainsi qu’un lac accessible à la baignade en amont d’un barrage 22C. Vers le sud, l’horizon est dominé par les pics distinctifs de la Montagne de Couspeau. Les affluents de la Roanne et de la Brette 23, qui drainent cette crête de montagne, offrent également de superbes bassins et des cascades isolés dans l’une des parties les moins visitées de la région.